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El virus SARS-CoV-2, un nuevo coronavirus, ha explotado fuera de China y propagado la enfermedad Covid-19 en todo el mundo. Los síntomas incluyen fiebre, tos y dolor de garganta, y pueden conducir a la muerte en poblaciones vulnerables, particularmente los ancianos. La Organización Mundial de la Salud lo declaró una emergencia mundial en enero, y ahora que se ha extendido a los Estados Unidos, con brotes graves en Italia e Irán, muchos funcionarios de salud se están preparando para que se convierta en una pandemia.

Pero, ¿qué es exactamente una pandemia? La definición clásica no considera la gravedad de la enfermedad. Se trata más de la geografía, específicamente denotando una enfermedad que se propaga a nivel mundial e infecta a un gran número de personas. Una enfermedad generalizada pero relativamente leve, por lo tanto, aún podría clasificarse como una pandemia. Pero en la escala de la pandemia, incluso si un pequeño número de personas infectadas desarrolla una enfermedad grave, todavía hay mucha gente en todo el mundo. (Por el contrario, una enfermedad endémica se aísla en un área en particular, y una epidemia es un aumento repentino en el número de casos en esa área).

¿Qué es el coronavirus?

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«Hasta ahora, la Organización Mundial de la Salud no se ha referido a esto como una pandemia, aunque muchos epidemiólogos, incluido yo mismo, lo estamos tratando como uno», dice el Dr. Seema Yasmin, director de la Iniciativa de Comunicación de Salud de Stanford en la Universidad de Stanford. “La propagación de este nuevo virus, SARS-CoV-2, probablemente haya pasado el punto de contención, y eso es lo primero que intenta hacer con una posible pandemia. Es lo que China estaba tratando de hacer con cuarentenas masivas, como nunca antes habíamos visto «.

Esta no sería la primera prueba de la humanidad por pandemia. La Peste Negra en el siglo XIV mató quizás a la mitad de la población de Europa. En 1918, la gripe española infectó a uno de cada tres humanos vivos en ese momento y mató a unos 50 millones. Y la pandemia de gripe porcina de 2009 infectó entre el 11 y el 21 por ciento de la población mundial, pero fue mucho menos mortal, matando como máximo a medio millón de personas.

La buena noticia es que los médicos ahora saben que las personas pueden desarrollar inmunidad a enfermedades como Covid-19. «Eso significa que a medida que esta enfermedad continúe circulando, no tendrá el mismo impacto devastador que tuvo la primera vez», dice Yasmin. (Es posible que haya visto un informe reciente de que una mujer japonesa contrajo la enfermedad dos veces, pero esa conclusión puede ser incorrecta).

En los Estados Unidos, los funcionarios se están preparando para que las personas se enfermen durante esta primera ola del nuevo coronavirus. O realmente, nos están dejando gran parte de la respuesta a usted y a mí: para protegerse y proteger a los demás, dicen, quédese en casa si está enfermo y lávese las manos con frecuencia. Si es necesario, tosa en el codo e intente no tocarse la cara: el virus viaja en forma de gotas al toser y estornudar. Pero no saque las tiendas en busca de máscaras a menos que sea un trabajador de la salud o presente síntomas indicativos de infección, como dificultad para respirar. «Si usa una máscara innecesariamente o se abastece de una tonelada, solo está contribuyendo a la escasez de máscara que ya estamos viendo y quitando recursos a las personas que realmente los necesitan», dice Yasmin.

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