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En medio de un brote de una nueva enfermedad, las palabras tienen un gran poder.

Hasta ahora, en la difusión de Covid-19, la Organización Mundial de la Salud ha evitado cuidadosamente una palabra en particular: pandemia. En una conferencia de prensa el 3 de marzo, el alto funcionario de la OMS Michael Ryan advirtió contra «los peligros de usar la palabra pandemia». La gran preocupación es que podría incitar a los gobiernos a cambiar innecesaria o prematuramente sus estrategias de manera que puedan socavar sus esfuerzos de contención.

Entonces, ¿qué significaría realmente llamar a Covid-19 una pandemia? Vamos a desglosarlo.

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¿Qué es una pandemia?

La definición de la OMS es «la propagación mundial de una nueva enfermedad». Aunque los casos de Covid-19 han aparecido «en todo el mundo», no está claro, al menos fuera de China, que haya una transmisión local sostenida de la infección. En otras palabras, la mayoría de los casos aún se pueden rastrear para viajar en áreas de puntos críticos.

El 3 de marzo, Anne Schuchat, subdirectora principal de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de EE. UU., Dijo a un comité del Senado que «si la propagación sostenida de persona a persona en la comunidad se afianza fuera de China, esto aumentará la probabilidad de que la OMS lo considerará una pandemia global «.

¿Qué sucede cuando se declara una pandemia?

Llamar a Covid-19 una pandemia no necesariamente desencadenaría ningún cambio de política específico, en la forma en que la decisión de la OMS a fines de enero de llamarlo una «emergencia de salud pública de interés internacional» desencadenó la formación de comités especiales y liberó fondos y otros recursos.

«Realmente es solo una cuestión de semántica», dijo Juan Dumois, médico especialista en enfermedades infecciosas en el Johns Hopkins All Children’s Hospital. «Llamarlo una pandemia no cambiará cuáles serán las respuestas recomendadas por la OMS».

Sin embargo, dijo Dumois, la denominación podría influir en la forma en que los países enfrentan el brote, y si esos cambios serían una mejora es un tema de debate.

¿Cómo podría una sola palabra cambiar la forma en que los países se acercan al virus?

Los funcionarios de salud pública tienen dos enfoques básicos para controlar los brotes: contención y mitigación. Usar la palabra «pandemia» podría alentarlos a centrarse en lo último.

La contención ocurre en las primeras etapas de un brote, cuando aún es posible aislar a las poblaciones en riesgo y evitar que propaguen la enfermedad al resto de nosotros. Las estrategias para esto incluyen identificar la fuente, rastrear contactos entre individuos e instituir cuarentenas y prohibiciones de viaje. Ese enfoque fue en gran medida eficaz para frenar la propagación del SARS en 2002, y en el brote de ébola en África occidental de 2014 a 2016.

Pero una vez que aislar una enfermedad ya no es práctico, puede ser hora de pasar a la mitigación. En ese momento, los gobiernos suponen que las infecciones pueden ocurrir en cualquier lugar y reducen la probabilidad de propagación al cerrar las escuelas y recomendar el aplazamiento o la cancelación de eventos donde muchas personas están en contacto.

La OMS generalmente se reserva la etiqueta de «pandemia» para las nuevas versiones de la gripe (la última vez que se usó el término fue para el brote de «gripe porcina» H1N1 de 2009), que puede propagarse entre las personas tan fácilmente que la contención suele ser una causa perdida. Las pandemias, en otras palabras, generalmente se consideran como la mejor lucha con mitigación.

«Usar el término ayudaría en la mente de algunas personas a crear ese cambio de contención a mitigación», dijo Dumois. Pero aún no existe un consenso entre los investigadores de salud pública sobre si ese cambio es necesario para abordar el nuevo coronavirus.

En una columna de CNN a fines de febrero, el ex director de los CDC Tom Frieden advirtió que una pandemia de Covid-19 es «inevitable» y recomendó que los países comiencen a tomar medidas de mitigación. Pero las notas internas de la OMS que circularon el 4 de marzo y se compartieron con Quartz sugieren que la agencia actualmente no ve el coronavirus como una u otra situación. «El mundo está en una fase de contención y estamos viendo éxito», afirman las notas. Pero continúan advirtiendo que «la elección binaria entre contención y mitigación a menudo no refleja la realidad básica», y que un «enfoque combinado puede ser el más efectivo para tratar áreas de diferentes tasas de virus».

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