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Un virus respiratorio que se originó en China ha infectado a más de 96.800 personas en al menos 81 países. Casi 3.300 han muerto.

Una unidad de cuidados intensivos que trata a pacientes con coronavirus en un hospital en Wuhan, China, el epicentro del virus.

Un nuevo virus respiratorio que se originó en Wuhan, China, se ha extendido a al menos 81 países de Asia, Europa, América del Norte y Medio Oriente, dejando a muchos expertos temer que una pandemia pueda estar en camino.

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Hasta ahora, la mayoría de las personas infectadas con el virus han estado en China. La mayoría de las muertes también han estado allí. Pero la semana pasada, el número de casos nuevos reportados fuera de China excedió el número reportado dentro del país.

Corea del Sur, Irán e Italia están haciendo frente a brotes importantes. Varios casos en los Estados Unidos no se pueden rastrear a los factores de riesgo habituales, y los expertos temen que el virus pueda estar circulando en algunas comunidades.

La primera muerte en los Estados Unidos se informó el sábado: un hombre que vivía cerca de Seattle. Otros diez han muerto, incluido un hombre y una mujer cuyas muertes en febrero ahora se atribuyen al brote.   El coronavirus ya puede haber infectado hasta 1,500 personas en el área, sugiere un modelo producido por expertos en enfermedades infecciosas.

Que tan peligroso es

Es difícil evaluar con precisión la letalidad de un nuevo virus. Parece ser con menos frecuencia fatal que los coronavirus que causaron SARS o MERS, pero significativamente más que la gripe estacional. La tasa de mortalidad fue superior al 2 por ciento, en un estudio reciente. El viernes, científicos del gobierno estimaron que la cifra podría estar por debajo del 1 por ciento, aproximadamente la tasa que ocurre en una temporada de gripe severa.

Alrededor del 5 por ciento de los pacientes hospitalizados en China tenían enfermedades críticas.

Los niños parecen menos propensos a infectarse con el nuevo coronavirus, mientras que los adultos de mediana edad y mayores están infectados de manera desproporcionada.

Los hombres tienen más probabilidades de morir por una infección en comparación con las mujeres, posiblemente porque producen respuestas inmunes más débiles y tienen tasas más altas de consumo de tabaco, diabetes tipo 2 y presión arterial alta que las mujeres, lo que puede aumentar el riesgo de complicaciones después de una infección.

«Este es un patrón que hemos visto con muchas infecciones virales del tracto respiratorio: los hombres pueden tener peores resultados», dijo Sabra Klein, científica que estudia las diferencias de sexo en las infecciones virales y las respuestas a la vacunación en la Escuela de Salud Pública Bloomberg de Johns Hopkins.

¿Cómo se transmite el nuevo coronavirus?

Los expertos creen que un animal infectado puede haber transmitido primero el virus a los humanos en un mercado que vendía peces, animales y pájaros vivos en Wuhan. El mercado se cerró y desinfectó más tarde, lo que hace casi imposible investigar qué animal pudo haber sido el origen exacto. 

Los murciélagos se consideran una posible fuente, porque han evolucionado para coexistir con muchos virus, y se descubrió que eran el punto de partida para el SARS. También es posible que los murciélagos transmitieran el virus a un animal intermedio, como los pangolines, que se consumen como un manjar en algunas partes de China, y que luego hayan transmitido el virus a los humanos.

El brote creció debido a la transmisión de persona a persona.

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